Tout savoir sur le cycle de l’eau

L’eau, si essentielle à la vie et aux activités humaines, est omniprésente sur Terre. Pourtant une infime partie est utilisable. L’eau douce est rare ! L’eau reste un élément bien mystérieux pour les enfants. D’où vient l’eau ? Pourquoi il pleut ? Comment la Terre peut absorber toute l’eau qui vient du ciel ? Pourquoi les océans ne débordent pas ? Vous n’avez peut-être pas toujours toutes les réponses pour expliquer ces phénomènes. Tout s’explique par le cycle de l’eau. Découvrons-le ensemble !

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Le cycle de l’eau et les 3 états de l’eau expliqués aux enfants

Pour répondre aux questions des enfants, il faut déjà savoir que l’eau ne se renouvelle pas et que sa quantité reste toujours la même. Elle change d’état, c’est tout. Il faut imaginer le cycle de l’eau comme un circuit fermé, dans lequel l’eau circule entre les océans, l’atmosphère et le sol, en passant par trois états différents : liquide (sous forme d’eau), solide (sous forme de glace) et gazeux (sous forme de vapeur). Le passage d’un état à un autre est dû aux changements de température, provoqué par le rayonnement solaire ou son absence.

Comment observer les 3 états de l’eau ?

Il suffit de regarder autour de soi pour observer l’eau sous ses 3 formes différentes. Sur Terre, on trouve de l’eau à l’état liquide. C’est celle des fleuves, des mers et des océans, et aussi celle que nous buvons ou que nous utilisons pour les besoins domestiques. Lorsque l’eau se trouve à une température inférieure à 0, elle gèle et passe à l’état solide. C’est l’eau des icebergs, des glaciers, et aussi… celle des glaçons du congélateur. Pour observer de l’eau à l’état gazeux, il faut lever les yeux vers le ciel et porter son regard vers les nuages, qui ne sont autre chose que de l’eau sous forme de gaz. La brume et le brouillard, aussi. L’eau à l’état gazeux s’observe facilement à la maison : c’est la vapeur produite par une casserole d’eau bouillante où celle qui sort du fer à repasser.

Quelles sont les étapes du cycle de l’eau ?

L’évaporation et la condensation

On peut commencer à expliquer le cycle de l’eau par l’évaporation, mais le cycle hydraulique étant un mouvement perpétuel, on pourrait commencer à expliquer son principe à partir de n’importe quelle autre étape. Le passage de l’état liquide à l’état gazeux s’appelle l’évaporation. Elle se produit sous l’effet de la chaleur et provient de toutes les ressources d’eau présentes sur Terre. Au contact de l’air, la vapeur d’eau se transforme en gouttelettes. C’est le processus de condensation.

En s’agglutinant, les petites gouttes forment des nuages. Lorsque ceux-ci sont trop chargés, l’eau retombe sur Terre sous forme de pluie, de glace ou de grêle, selon la température. Les processus d’évaporation et de condensation peuvent s’observer dans la salle de bain. Quand on prend une douche et que l’eau se transforme en vapeur sous l’effet de la chaleur, c’est le processus d’évaporation. Quand la vapeur refroidit en se déposant sur le miroir du lavabo, elle se transforme en fines gouttelettes, c’est le processus de condensation.

L’infiltration et le ruissellement

Revenons aux nuages. Quand il pleut, 80% de l’eau tombe dans les océans, 20% sur les sols. Une partie de l’eau retombant sur le sol s’y infiltre et nourrit les végétaux. L’eau souterraine s’accumule parfois en certains endroits, à peu de profondeur. On appelle ces réserves les nappes phréatiques. Quand les sols ne sont pas assez poreux, l’eau ne peut s’y infiltrer. Alors, elle ruisselle jusqu’à rejoindre une rivière, un fleuve, un lac, une mer, ou… un océan. Et tout recommence !

Comment l’être humain participe au cycle de l’eau ?

Le corps humain est constitué de 60 à 70% d’eau. Essentielle à l’organisme, l’eau permet d’hydrater les cellules, de maintenir la température du corps par la transpiration, et d’éliminer les déchets de l’organisme par l’urine. Nous aussi, participons au cycle de l’eau. Lorsque nous transpirons, une partie de l’eau de notre corps s’évapore. Lorsque l’on urine, l’eau retrouve le chemin des rivières après un passage dans une usine de traitement des eaux usées, ou… en s’infiltrant tout simplement dans le sol.

L’eau et l’utilisation humaine

L’eau que nous consommons provient des eaux souterraines captées dans les nappes phréatiques, et des eaux de surface captées dans les lacs et les rivières. Après avoir été captée, l’eau est traitée pour la rendre propre à la consommation humaine. Après avoir été utilisées, les eaux usées sont épurées avant d’être rejetées dans la nature. Au quotidien, chacun peut agir en évitant de polluer inutilement les eaux usées. Par exemple, en ne jetant jamais de substances nocives ou de médicaments dans le lavabo ou les toilettes.

Comment l’eau des rivières est-elle polluée par les médicaments ?

Tous les résidus ne peuvent pas être filtrés. Certains résidus de médicaments sont rejetés dans l’eau des rivières, dans lesquelles on retrouve de nombreuses substances médicamenteuses (antibiotiques, anti-dépresseurs, hormones, etc.). Ces substances ne sont pas sans effet sur les poissons. Une étude britannique menée il y a quelques années a montré que 20% des poissons d’eau douce mâles avaient changé de sexe sous l’effet des hormones contenues dans l’eau. Les médicaments ne sont pas la seule substance à polluer les rivières. On y trouve aussi des résidus de produits ménagers, de cosmétiques, de produits agricoles, du plastique… la liste des polluants est longue.

L’eau est essentielle à l’équilibre de notre planète et à la survie de l’espèce humaine. En connaissant le cycle hydraulique, on comprend que l’eau est une richesse qui ne se renouvelle pas, qu’il faut éviter de polluer et de gaspiller. Quels sont les gestes que vous adoptez au quotidien pour préserver la qualité de l’eau et l’économiser ?

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